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Voici comment le jumelage de caribous – et un livre généalogique – pourrait aider à sauver les troupeaux en déclin de l’Alberta

Une sorte de jumelage minutieux guidera un effort de dernier recours pour restaurer les troupeaux de caribous des bois en voie de disparition du parc national Jasper.

Les troupeaux restants du parc étant considérés comme trop petits pour survivre, Parcs Canada prévoit de capturer des femelles – ainsi qu’une petite liste de taureaux – et de les élever en captivité.

L’espoir est qu’à chaque saison du rut, la nature suivra son cours à l’intérieur des enclos de reproduction de l’installation, mais avec une certaine intervention humaine.

L’élevage serait essentiel pour assurer la santé du troupeau en expansion, a déclaré David Argument, agent de conservation des ressources au parc national Jasper.

Avec si peu de caribous restants, la façon dont les animaux sont issus de la nature – et accouplés en captivité – devrait être soigneusement gérée.

« Nous garderons ce qu’on appelle un stud-book. Qui est jumelé avec qui ? Qui étaient les parents de chaque progéniture ? » Argument dit. « Ainsi, nous pouvons suivre cette diversité génétique et nous assurer que nous n’entrons pas dans une situation de consanguinité. »

Le projet de 25 millions de dollars enfermerait en permanence jusqu’à 40 femmes et cinq hommes dans une installation d’un kilomètre carré entourée d’une clôture électrique.

Consultations publiques sur l’installation sont en cours jusqu’en septembre. Une décision finale est attendue cet automne.

Si Parcs Canada approuve le plan, la construction de l’installation près des chutes Athabasca, à environ 30 kilomètres au sud de Jasper, commencera cet hiver. Les premiers veaux seraient nés au printemps 2025 et relâchés dans le troupeau Tonquin l’année suivante.

Les mâles d’un an seraient également libérés, mais le succès du programme dépendrait des femelles, qui peuvent donner naissance à un veau chaque année, a déclaré Argument.

Certaines femelles nées en captivité resteraient à l’établissement pour élargir le cheptel reproducteur.

« Le nombre d’hommes n’est pas aussi important », a-t-il déclaré. « Un caribou mâle peut avoir un harem de vaches. »

On espère que le programme d’élevage en captivité pourrait produire environ 20 veaux par an, suffisamment pour amener les troupeaux à des niveaux durables d’ici une décennie.

La première priorité serait de sauver le troupeau Tonquin, en le construisant du bord de l’extinction à une population autonome de 200 individus.

Le stock reproducteur pour le programme de conservation proviendrait de divers troupeaux de caribous des montagnes du sud à travers les Rocheuses, a déclaré Argument.

Seuls quelques privilégiés ont pu être prélevés dans les troupeaux sources. Même les populations les plus saines de la région sont dangereusement petites et leur dépeuplement pourrait mettre en danger les troupeaux.

Nous devons nous assurer d’inclure dans ce programme des caribous qui correspondent à l’environnement de Jasper.– Argument de David

Il existe également des défis liés à l’approvisionnement des reproducteurs nécessaires. Les caribous capturés devraient avoir des traits comportementaux et génétiques similaires à ceux des animaux des troupeaux locaux.

Cela garantirait que les jeunes élevés en captivité se lieront facilement à leurs homologues sauvages et auront les bons instincts pour survivre, a déclaré Argument.

« Nous devons nous assurer que nous intégrons le caribou dans ce programme qui correspond à l’environnement de Jasper afin de ne pas nous retrouver avec des caribous qui essaient simplement de faire la mauvaise chose », a-t-il déclaré.

Les caribous des montagnes du sud présents dans le parc ont des schémas de migration distincts, se déplaçant entre les forêts anciennes et les hautes régions alpines.

« La dernière chose que nous voulons, c’est que le caribou descende dans le fond de la vallée en hiver, par exemple, ce que font certaines populations de caribous », a déclaré Argument.

« Si une stratégie de survie fonctionne ailleurs, cela ne signifie pas nécessairement qu’elle fonctionnera ici. »

Voici comment le jumelage de caribous - et un livre généalogique - pourrait aider à sauver les troupeaux en déclin de l'Alberta
Les veaux nés dans le cadre du programme seraient relâchés dans la nature à l’âge d’un an. (Infométrie faunique)

Deux des cinq troupeaux de caribous documentés dans les parcs nationaux Banff et Jasper ont déjà disparu.

Les cinq derniers membres du troupeau de Banff sont morts dans une avalanche en avril 2009. Sans aucune observation depuis 2018, le troupeau de Maligne est maintenant considéré comme éteint.

Le troupeau Tonquin est estimé à environ 45 caribous et le troupeau Brazeau est estimé à moins de 15 caribous. Avec environ neuf femelles reproductrices restantes à Tonquin et trois à Brazeau, aucune ne devrait croître.

Si l’établissement d’élevage de conservation est approuvé, tous les membres restants du troupeau Brazeau seraient amenés en captivité.

Le troupeau À la Pêche à la limite nord du parc national Jasper, avec 160 caribous, servirait vraisemblablement de troupeau source pour le programme d’élevage.

Parcs Canada est également en pourparlers pour prélever des caribous dans les troupeaux sauvages de la Colombie-Britannique, a déclaré Argument.

« Tragique mais nécessaire »

La proposition est une intervention extrême, a déclaré Carolyn Campbell, spécialiste de la conservation à l’Alberta Wilderness Association. Mais elle a dit que des mesures désespérées sont nécessaires.

Parcs Canada a pris des mesures pour aider les populations de caribous, notamment en restreignant l’accès du public aux pâturages d’hiver. Ces changements sont arrivés trop tard, a déclaré Campbell.

L’élevage seul ne suffit pas, dit-elle. Parcs Canada doit veiller à ce que les jeunes d’un an libérés de captivité – et ceux nés dans la nature – soient adéquatement protégés.

La protection de l’habitat restant dans le parc est essentielle, a-t-elle déclaré.

« Il s’agit d’une mesure provisoire tragique mais nécessaire pour garder les caribous à leur place », a déclaré Campbell.

Selon l’argument, le parc national de Jasper doit prendre des mesures rapides et décisives pour protéger l’espèce.

C’est peut-être la dernière chance de conserver l’espèce emblématique dans le paysage, a-t-il déclaré.

« Je pense que c’est incroyablement critique. Le caribou fait partie intégrante de l’identité même de Jasper », a-t-il déclaré.

« Et les chiffres sont si bas à ce stade que nous n’avons pas beaucoup de temps à perdre. »

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