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Des milliers de pompiers combattent un incendie de forêt en Californie près du parc national de Yosemite

Un incendie de forêt destructeur près du parc national de Yosemite a échappé à tout contrôle dimanche dans une forêt sèche et s’est transformé en l’un des plus grands incendies de l’année en Californie, forçant des milliers d’habitants à fuir les communautés de montagne isolées.

Quelque 2 000 pompiers ont combattu l’Oak Fire, ainsi que des avions et des bulldozers, confrontés à des conditions difficiles comprenant un terrain escarpé, des températures étouffantes et une faible humidité, selon le California Department of Forestry and Fire Protection, ou Cal Fire.

« Il fait encore chaud aujourd’hui », a déclaré dimanche la porte-parole de Cal Fire, Natasha Fouts. « Et les niveaux d’humidité du carburant sont extrêmement bas. »

Les équipages au sol ont protégé les maisons alors que les avions-citernes larguaient un retardateur sur des flammes de 15 mètres courant le long des crêtes à l’est de la petite communauté de Jerseydale.

Des vents légers ont soufflé des braises dans les branches des arbres « et parce que c’est si sec, il est facile pour les feux ponctuels de s’établir et c’est ce qui alimente la croissance », a déclaré Fouts.

Des milliers de pompiers combattent un incendie de forêt en Californie près du parc national de Yosemite
Dimanche, les pompiers se dirigent vers Oak Fire près de Darrah dans le comté de Mariposa. (David Swanson/Reuters)

L’incendie a éclaté vendredi au sud-ouest du parc près de la ville de Midpines dans le comté de Mariposa. Les responsables ont décrit samedi un « comportement de feu explosif » alors que les flammes traversaient une végétation très sèche causée par la pire sécheresse depuis des décennies.

Dimanche, l’incendie avait consommé plus de 56 kilomètres carrés de terres forestières, sans aucun confinement, a déclaré Cal Fire. La cause faisait l’objet d’une enquête.

Des évacuations étaient en place pour plus de 6 000 personnes vivant sur plusieurs kilomètres de la zone peu peuplée des contreforts de la Sierra Nevada, bien qu’une poignée d’habitants aient défié les ordres et soient restés, a déclaré Adrienne Freeman du US Forest Service.

« Nous exhortons les gens à évacuer quand on leur dit », a-t-elle déclaré. « Ce feu se déplace très rapidement. »

Lynda Reynolds-Brown et son mari Aubrey attendaient des nouvelles du sort de leur maison depuis un centre d’évacuation d’une école primaire. Ils ont fui alors que la cendre pleuvait et que le feu descendait d’une colline vers leur propriété.

Des milliers de pompiers combattent un incendie de forêt en Californie près du parc national de Yosemite
Une camionnette brûlée est vue dimanche dans la communauté de Jerseydale du comté de Mariposa. (Noah Berger/Associated Press)

« Il semblait juste que c’était au-dessus de notre maison et qu’il arrivait très rapidement », a déclaré Reynolds-Brown à KCRA-TV.

Le gouverneur Gavin Newsom a proclamé l’état d’urgence pour le comté de Mariposa en raison des effets de l’incendie.

Les flammes ont détruit au moins 10 structures résidentielles et commerciales et en ont endommagé cinq autres, a déclaré Cal Fire. Des équipes d’évaluation se déplaçaient dans les villes de montagne pour vérifier les dommages supplémentaires, a déclaré Fouts.

Des milliers de pompiers combattent un incendie de forêt en Californie près du parc national de Yosemite
Un panneau avertissant les gens d’un danger d’incendie extrêmement élevé est vu alors que le feu de chêne brûle près de Jerseydale dimanche. (Justin Sullivan/Getty Images)

De nombreuses routes ont été fermées, y compris un tronçon de la State Route 140 qui est l’une des principales routes vers Yosemite.

La Californie a connu des incendies de forêt de plus en plus importants et meurtriers ces dernières années, car le changement climatique a rendu l’Ouest beaucoup plus chaud et plus sec au cours des 30 dernières années. Les scientifiques ont déclaré que les conditions météorologiques continueront d’être plus extrêmes et que les incendies de forêt seront plus fréquents, destructeurs et imprévisibles.

Pacific Gas & Electric a déclaré sur son site Web que plus de 3 100 foyers et entreprises de la région avaient perdu l’électricité dimanche et rien n’indiquait quand il serait rétabli. « PG&E n’est pas en mesure d’accéder à l’équipement concerné », a déclaré le service public alors que les flammes rugissaient vendredi.

L’Oak Fire a été déclenché alors que les pompiers progressaient contre un incendie antérieur, le Washburn Fire, qui a brûlé jusqu’au bord d’un bosquet de séquoias géants dans la partie la plus méridionale du parc national de Yosemite. L’incendie de 19 kilomètres carrés a été maîtrisé à près de 80 % après avoir brûlé pendant deux semaines et s’être déplacé dans la forêt nationale de la Sierra.

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